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科学家称复活猛犸象任务艰巨:耗时或不止两年

据国外媒体报道,猛犸象再次成为了舆论焦点。“猛犸象复活项目”首席科学家、哈佛基因学家乔治·彻奇(George Church)近日发布了一篇相关声明。而在此声明基础上,近期新闻报道称猛犸象“两...

据国外媒体报道,猛犸象再次成为了舆论焦点。“猛犸象复活项目”首席科学家、哈佛基因学家乔治·彻奇(George Church)近日发布了一篇相关声明。而在此声明基础上,近期新闻报道称猛犸象“两年内便可起死回生”。

科学家称复活猛犸象任务艰巨:耗时或不止两年

不过,虽然这些新闻令人激动,也有人指出应谨慎为佳。古生物学家约翰·霍克斯(John Hawks)甚至称其为“假新闻”。那么,猛犸象短时间内究竟能否复活呢?如果科学家真的创造出了这样的动物,它们究竟是不是猛犸象呢?就算这些都能实现,让灭绝的物种起死回生是不是明智之举呢?

彻奇称有两点确凿无疑:其一,我们短期内不可能使猛犸象真正起死回生;其二,该项目所需科技正在迅速进步。

猛犸象并非首个灭绝后复活的物种。2003年,世上首只已灭绝物种、布卡多山羊(bucardo)在西班牙一家实验室中重见天日。虽然它只存活了短短几分钟,但在此之后,生物复活技术开始突飞猛进。复活布卡多山羊的研究人员表示,时间和资金是技术进步的最大阻碍。

复活生物的本质在于对基本生物学的操纵。生命源自于细胞分裂,一分二、二分四,进而形成胚胎。接下来,胚胎细胞不断分化,形成不同的组织和器官,最终长成完整的生物体。要想得到一头猛犸象,科学家首先要造出一枚猛犸象受精卵,使之分化成胚胎,最终将其孕育成完整的猛犸象。

彻奇在日前于波士顿举办的美国科学促进会年会上表示,他认为还需几年时间才能造出一枚胚胎。需要注意的是,彻奇并未说过要造出一头活生生的、披满毛发的猛犸象。目前他的工作重心仅在于造出单个细胞。

过去几年中,彻奇和他的团队一直在试图将猛犸象基因植入与其亲缘关系最近的亚洲象细胞中。这些基因中含有“猛犸象的精华”,如长长的毛发、厚厚的脂肪等。仅仅两年时间里,彻奇的团队就对亚洲象基因做出了45项修改,越来越接近“使亚洲象具备猛犸象特征”的目标。

但他们也许还有很长的路要走。2015年的一项研究将猛犸象基因组与现代亚洲象基因进行对比,发现了1642个不同基因。而彻奇目前仅修改了45个基因,只占了很小一部分。但彻奇称无需修改全部基因,也能使亚洲象具备猛犸象特征。

彻奇从未声称要培育出血统纯正、完全还原的猛犸象。相反,他计划培育的生物基因大部分都属于亚洲象,只包含少数审慎植入的猛犸象DNA,即“猛犸-亚洲象杂交象”或“适应寒冷气候的亚洲象”。

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